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Nelle prime ore di giovedì mattina, le principali compagnie ferroviarie merci statunitensi hanno raggiunto un accordo provvisorio con i sindacati, scongiurando per un pelo una chiusura ferroviaria a livello nazionale inferiore a 24 ore prima della scadenza dello sciopero. Un’interruzione del lavoro avrebbe accumulato conseguenze devastanti sull’economia e sulla catena di approvvigionamento della nazione , quasi 29 per cento dei quali si basa sulla ferrovia. Anche un quasi incidente ha avuto un certo impatto. I servizi passeggeri Amtrak a lunga percorrenza, che utilizzano binari merci, e le spedizioni di materiali pericolosi sono ora in fase di ripristino dopo che le ferrovie li hanno sospesi per evitare che persone o merci rimangano bloccate a causa di uno sciopero.

L’accordo provvisorio, che doveva essere votato dai membri del sindacato, è arrivato attraverso colloqui mediati dall’amministrazione Biden. Questa settimana si è affrettata a evitare una chiusura che avrebbe causato gravi disagi e peggiorato l’inflazione limitando la fornitura di beni cruciali e aumentando i costi di spedizione. I sindacati ferroviari e l’associazione dell’industria ferroviaria hanno rilasciato dichiarazioni giovedì accogliendo favorevolmente l’accordo. Ma il servizio ferroviario merci è stato inaffidabile da molto prima della situazione di stallo di questa settimana , e i gruppi commerciali che rappresentano i clienti ferroviari affermano che resta molto lavoro per riportarlo a livelli accettabili.

Solo due terzi dei treni arrivavano entro 29 ore del loro orario programmato questa primavera, in calo rispetto alla 85 percentuale pre-pandemia, costringendo i clienti ferroviari a sospendere l’attività o, tristemente, considerate l’eutanasia dei loro polli affamati. Scott Jensen, portavoce dell’American Chemistry Council, i cui membri dipendono dalle ferrovie per spedire i prodotti chimici, ha definito l’ultima minaccia di spegnimento “un altro brutto capitolo in questa lunga saga di problemi ferroviari merci”.

Sebbene l’accordo di giovedì sia stato lodato da società dipendenti dal trasporto merci su rotaia, l’ACC, la National Grain and Feed Association e altri gruppi commerciali sostengono anche che sono necessarie ulteriori riforme del settore ferroviario. La concorrenza è diminuita poiché il servizio si è concentrato tra una manciata di grandi ferrovie, che hanno ridotto la loro forza lavoro combinata del 29 percento negli ultimi sei anni. I clienti ferroviari hanno chiesto l’intervento di legislatori e regolatori ferroviari. I suggerimenti includono standard di servizio minimi federali, comprese sanzioni per aver lasciato le auto cariche negli scali ferroviari per lunghi periodi e una regola che consentirebbe ai clienti di spostare le merci a un altro fornitore di servizi in determinati svincoli, per aggirare il fatto che molti clienti sono prigionieri di un unico vettore.

Le principali ferrovie merci degli Stati Uniti hanno operato profondi tagli al personale negli ultimi anni come parte di uno sforzo per implementare un modello operativo più snello e redditizio chiamato Precision Scheduled Railroading. I profitti sono davvero aumentati vertiginosamente: due dei più grandi vettori merci, Union Pacific e BNSF, di proprietà di Warren Buffett, hanno battuto i record lo scorso anno. Ma dopo che molti lavoratori hanno deciso di non tornare nel settore ferroviario dopo i congedi pandemici, una carenza di personale ha portato la rete in crisi. Durante le udienze federali di questa primavera, i clienti ferroviari si sono lamentati di aver subito i peggiori livelli di servizio in assoluto a causa di una rete che era stata privata della sua resilienza.

Molti lavori ferroviari merci hanno sempre comportato irregolarità orari e lunghi periodi fuori casa, ma i lavoratori si sono lamentati del fatto che le operazioni più snelle li hanno gravati con orari ancora più lunghi, tassi di infortuni più elevati e orari meno prevedibili. Molti lavoratori non hanno ricevuto congedi per malattia e sono stati penalizzati per aver preso ferie al di fuori del periodo di ferie, che era in media di tre settimane all’anno, o di ferie e tempo personale, che ha raggiunto 14 giorni all’anno per i dipendenti più anziani.