Le terribili conseguenze degli Uber-Bushfires australiani

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I fuochi d'artificio apocalittici dell'Australia all'inizio di quest'anno non erano semplicemente senza precedenti nella loro scala e ferocia – non dovevano nemmeno essere possibili. Negli ultimi 20 anni, la percentuale media delle foreste “temperate a foglia larga e miste” dell'Australia – molti eucalipti, in sostanza— che bruciava ogni anno era dell'1 percento. Durante 2019 – 2020 stagione del fuoco, quella figura era 21 percento, il tipo di catastrofe che i modelli non prevedevano che i cambiamenti climatici potessero generarsi fino al prossimo secolo .

Gli scienziati potevano solo guardare l'orrore come muri di fiamme ha praticamente cancellato interi ecosistemi . Ora stanno cominciando a fare il punto sulle specie selvatiche – così tante originarie dell'Australia – che il continente potrebbe aver perso. Scrivendo oggi sulla rivista Nature Ecology and Evolution , due dozzine di ricercatori rilasciano alcuni numeri iniziali sorprendenti sul pedaggio.

Utilizzando i dati del governo provenienti da satelliti e segnalazioni sul campo, calcolano che tra luglio 2019 e febbraio 2020, gli incendi boschivi bruciati 97, 000 chilometri quadrati o 37, 500 miglia quadrate, attraverso l'Australia meridionale e orientale. Questa è un'area più grande del Portogallo e una conflagrazione 50 volte più grande del più grande incendio registrato della California. Sfortunatamente, tutta quella terra australiana è anche habitat per 729 specie di animali vertebrati nativi (quelli con la spina dorsale, al contrario di invertebrati come insetti e ragni). Di queste specie, 50 aveva più di 30 per cento del loro habitat bruciato e 19 di questi erano già elencati dal governo australiano come minacciati di estinzione.

Includono le iconiche specie australiane come koala, canguri e wallaby e specie meno conosciute come il canguro dell'Isola del canguro, un marsupiale simile a un topo che era già elencato come in via di estinzione, quindi perso

percento del suo habitat agli incendi boschivi. E questi sono solo i vertebrati, anche un numero imprecisato di invertebrati bruciati. “È importante ricordare che molti degli animali colpiti da questi incendi stavano già diminuendo in numero a causa della distruzione dell'habitat, della siccità, delle malattie e delle specie invasive”, afferma Michelle Ward, ecologa della conservazione dell'Università del Queensland, principale autrice dello studio. “Questi incendi sono solo un altro chiodo nella bara per molte delle nostre specie autoctone.”

L'ironia è che molte specie native dell'Australia sono altamente adattate al fuoco, o addirittura dipendenti su di esso, poiché l'Australia è al centro di un continente di fiamme. È perfettamente naturale, e davvero benefico, che un incendio boschivo possa mangiare attraverso un paesaggio di tanto in tanto. È una sorta di pulsante di ripristino, che cancella la vegetazione morta per consentire la crescita di nuove piante come l'eucalyptus di cenere alpina, i cui semi germogliano solo su terreno nudo.

“Ma se si ripresentano incendi troppo frequentemente, non consente agli alberi di maturare e produrre il seme. Inoltre, se gli incendi sono troppo intensi, può distruggere i semi sul terreno “, afferma Ward. “Mentre il fuoco è comune in gran parte del paesaggio australiano, il regime antincendio sta cambiando. Stanno diventando più caldi, più frequenti, si verificano all'inizio della stagione e coprono aree più grandi con un'intensità costante. Questi cambiamenti sembrano verificarsi troppo velocemente perché le nostre piante e animali nativi possano adattarsi e sopravvivere. “

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Questi incendi boschivi sovralimentati stanno bruciando così intensamente e avanzando così rapidamente che i mammiferi e le altre specie rapide non possono più fuggire. Piccole creature come l'antechinus marsupiale che si rifugiano sottoterra e nei tronchi per cavalcare incendi boschivi più miti e periodici sono inceneriti da questi grandi incendi. Persino gli uccelli non sono al sicuro, poiché si disorientano per il fumo e il vento forte , alla fine soccombono alle fiamme; lo studio ha scoperto che il pilotbird ha perso più di 21 percento del suo habitat, giustificando una valutazione se ora dovrebbe essere elencato come una specie minacciata , dicono gli autori.

Poi ci sono le conseguenze precarie di un incendio. Storicamente, gli incendi boschivi non hanno cancellato i paesaggi – di solito hanno bruciato meno intensamente, lasciando intatta la vegetazione più dura come gli alberi. Dopo che il fuoco è passato, quella vegetazione sopravvissuta ha fornito riparo agli animali rimanenti. Senza di essa, sono facili raccolte per predatori, come i rapaci che in realtà cercano cicatrici da ustione in cerca di prede.

Dopo un duro ripristino di un ecosistema australiano, come abbiamo visto prima quest'anno entrano in scena specie invasive opportunistiche come i lovegrass africani, che spesso crescono più velocemente delle piante autoctone e le fanno muovere. “Anche i predatori invasivi sono di grande preoccupazione”, afferma Ward. “Senza la complessa vegetazione, cavità e tronchi, molte specie sono vulnerabili ai predatori invasivi come i gatti domestici e , volpi e cani domestici e selvatici. ” Spesso feriti e disidratati, i sopravvissuti non hanno alcuna possibilità contro questi carnivori.

Normalmente le specie animali sopravvissute potrebbero cercare rifugio in “Refugia”, ad esempio una foresta vicina più umida a cui sono state risparmiate le fiamme. Ma il paesaggio australiano è stato così secco che gli incendi boschivi hanno bruciato attraverso le foreste pluviali australiane durante il 2019 – 2020 stagione degli incendi. La portata della distruzione ecologica fu sbalorditiva: Ward e i suoi colleghi scoprirono quello di quelli 832 specie di animali vertebrati nativi colpiti dagli incendi boschivi, 97 avevano 10 per 30 per cento del loro habitat australiano bruciato; 51 specie perdute 30 per 50 percento del loro habitat; 16 specie perdute 50 per 80 per cento; e tre specie avevano sopra 70 percento della loro terra incenerita. Lo splendido Il geco dalla coda a foglia di Kate ha bruciato tutto il suo habitat; per il potoroo dai piedi lunghi, un piccolo marsupiale, era 82 percent.

Benvenuti in quale storico del fuoco Stephen Pyne chiama il Pirocene – l'era delle fiamme – un'era creata dall'umanità. Il cambiamento climatico antropogenico sta rendendo gli incendi più catastrofici essiccando la vegetazione. E mentre le città si spingono sempre più in profondità nelle terre selvagge, specialmente in California, questo prepara il terreno per una catastrofe. Più umani più vicini a quella terra naturale significano più fonti di ignizione, in particolare dalle linee elettriche che serpeggiano attraverso lo stato.

Nel frattempo, il mondo occidentale sta cercando di riprendersi da secoli di cattiva politica per gli incendi , in cui le fiamme delle terre selvagge sono solitamente messe fuori immediatamente prima sfuggono di mano e minacciano le città. Sembra controintuitivo che gli incendi in modo aggressivo possano essere dannosi, ma ciò ha portato a un massiccio accumulo di spazzole secche, in particolare nell'ovest americano, il combustibile perfetto per una tragedia come il Fuoco da campo , che distrusse 19, 000 strutture nella città californiana del Paradiso, uccidendo 85. La soluzione sta eseguendo ustioni più controllate, ma gli stati non hanno risorse sufficienti per condurle su larga scala, specialmente con l'arrivo della pandemia . E le ustioni controllate sono sempre più difficili da fare senza impostare involontariamente una fiammata fuori controllo: in Australia, i cambiamenti climatici hanno allungato la stagione degli incendi boschivi, lasciando meno tempo durante la primavera più verde e umida per accendere in sicurezza piccoli incendi di radura della vegetazione.

Gli scienziati stanno appena iniziando a capire le conseguenze ecologiche di questa era di incendi. “È uno spettacolo piuttosto allarmante”, afferma Pyne. Non è stato coinvolto nel nuovo studio, ma afferma di essere d'accordo con l'invito all'azione della squadra. “Non dice quali siano le perdite effettive o saranno – troppo non si sa circa gli impatti del fuoco sia in generale che in particolare, e sulla severità degli incendi, e su ciò che accadrà effettivamente”, dice. “Data la nota collisione di minacce e specie minacciate, gli autori sostengono in modo convincente cautela e cura speciale nel rispondere alle aree bruciate e, naturalmente, per ulteriori ricerche.”

È importante ricorda che le specie australiane e le specie di tutto il mondo sono alle prese con un diluvio di minacce aggravanti: siccità e incendi aggravati dai cambiamenti climatici, habitat perso a causa dello sviluppo, dell'inquinamento e del bracconaggio. “Non possiamo dimenticare che ogni specie è unica e bella e collegata a tutti gli altri esseri viventi, in particolare a noi”, afferma Ward. “Perderne uno è devastante; perdere molti è una tragedia. Nel passato 200 anni, l'Australia ha guidato 100 specie all'estinzione. Noi, il popolo e il governo, dobbiamo cambiare i nostri modi o stare bene con i nostri nipoti che non vedono mai i koala, tranne che in un libro o in uno zoo. “


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