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L’umanità potrebbe non vincere esattamente la sua battaglia per scongiurare il cambiamento climatico, ma l’elettrificazione delle automobili ha iniziato a sembrare una storia di successo. Il dieci percento dei nuovi veicoli passeggeri venduti in tutto il mondo lo scorso anno erano elettrici, alimentati da batterie invece che da benzina, la cui estrazione costa al mondo non solo in nocivi emissioni di carbonio, ma in danni ambientali locali alle comunità in prima linea.

Tuttavia, quella rivoluzione ha il suo lato sporco. Se l’obiettivo è quello di elettrificare tutto ciò che abbiamo ora, al più presto, inclusi milioni di nuovi camion e SUV con gamme simili ai modelli alimentati a gas, ci sarà un massiccio aumento della domanda di minerali utilizzati nelle batterie come litio, nichel e cobalto. Ciò significa molti più buchi nel terreno: quasi 400 nuove mine di 2022, secondo una stima di Benchmark Minerals, e insieme a loro molto più inquinamento e distruzione ecologica. Ecco perché un nuovo studio pubblicato oggi da ricercatori associati a UC Davis cerca di tracciare un percorso diverso, uno in cui la decarbonizzazione può essere raggiunta con meno danni , e forse più veloce. Si inizia con meno auto.

L’analisi si concentra sul litio, un elemento presente in quasi tutti i progetti di batterie per auto elettriche. Il metallo è abbondante sulla Terra, ma l’estrazione mineraria si è concentrata in pochi luoghi, come Australia, Cile e Cina. E come altre forme di estrazione mineraria, l’estrazione del litio è un affare complicato. Thea Riofrancos, una scienziata politica del Providence College che ha lavorato al progetto di ricerca, sa come sarebbero centinaia di nuove miniere sul terreno. Ha visto cosa fa una falda freatica in caduta vicino a una miniera di litio alle condizioni di siccità nel deserto di Atacama e come i gruppi indigeni sono stati esclusi dai benefici dell’estrazione mentre sono stati messi sulla via dei suoi danni.

Riofrancos e il team hanno esaminato i percorsi verso il tramonto delle auto a gas, ma in un modo che le sostituisca con meno veicoli elettrici,

utilizzando batterie più piccole. Un futuro con milioni di eSUV a lungo raggio e pesanti non è l’impostazione predefinita. Tuttavia, “l’obiettivo non è dire: ‘Nessuna nuova attività mineraria, mai”, afferma Alissa Kendall, professoressa di ingegneria civile e ambientale presso l’UC Davis, coautrice della ricerca. Invece, dice che i ricercatori hanno scoperto che “possiamo farlo meglio” se le persone diventano meno dipendenti dalle auto per spostarsi.

Il team ha tracciato cinque percorsi per gli Stati Uniti , ciascuno incentrato su diversi scenari per la domanda di litio. Nella prima, il mondo continua sulla strada che si è prefissato: le auto diventano elettriche, gli americani sostengono la loro storia d’amore con grandi camion e SUV e il numero di auto per persona rimane lo stesso. Poche persone prendono i mezzi pubblici perché, francamente, la maggior parte dei sistemi continua a fare schifo.

Gli altri scenari modellano mondi con infrastrutture di trasporto pubblico e pedonali e ciclabili progressivamente migliori. Nel più verde di essi, i cambiamenti nelle politiche abitative e di uso del suolo consentono a tutto – case, negozi, lavoro, scuole – di avvicinarsi, riducendo i pendolari e altri spostamenti di routine. I treni sostituiscono gli autobus e la quota di persone che possiedono un’auto diminuisce drasticamente. In questo mondo, vengono venduti meno veicoli elettrici nuovi in ​​2050 rispetto a quelli venduti in 2021, e quelli che escono dal lotto hanno batterie elettriche più piccole, costituite principalmente da materiali riciclati, quindi ogni nuovo non ha bisogno di più mining per sostenerlo.