In India, la costruzione moderna minaccia i siti preistorici

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Questa storia originariamente è apparso su Undark e fa parte del Climate Desk collaborazione.

Ogni sera dopo l'archeologo Shanti Pappu e i suoi colleghi tornano a casa per la notte, due guardiani pattugliano il sito di scavo della squadra – un appezzamento di macchia secca vicino al villaggio di Sendrayanpalayam, a due ore di auto da Chennai nell'India meridionale.

Senza tale vigilanza, il sito potrebbe essere facilmente disturbato.

A sinistra delle trincee accuratamente scavate, ad esempio, giace una fossa demolita, dragata per rimuovere sabbia e ghiaia per un progetto di lavori pubblici prima che i ricercatori iniziassero lo scavo a 2019, dice Pappu, il fondatore del Sharma Center for Heritage Education a Chennai. Un simile esempio di scriccamento della terra, o un passante che raccoglie casualmente manufatti esposti – per lo più strumenti di pietra, fabbricati da antenati decine o centinaia di migliaia di anni fa per scavare per i tuberi e tagliare la carne – interromperebbe il processo accurato di scavo che è integrale alla ricerca del team.

“Scaviamo molto, molto lentamente, solo 5 centimetri alla volta, assicurandoci che nulla sia disturbato attorno a ogni strumento di pietra”, dice Annamalai, un membro dell'equipaggio di scavo che porta un solo nome, parlando attraverso un interprete. Ma un bulldozer, aggiunge, distrugge tutto in una volta.

Le trame indisturbate sono vitali per una significativa ricerca preistorica. Uno strumento di pietra o un fossile è buono solo come il contesto in cui si trova, sia sulla superficie del suolo che nel sottosuolo profondo. I manufatti disturbati sono come pagine strappate a caso da un libro, forse buono per una citazione brillante che vale la pena rivisitare, ma inutile per capire l'intera storia. E tutto ciò che interferisce con la posizione del manufatto può cambiare radicalmente il modo in cui i ricercatori interpretano il modo in cui gli antenati vivevano nella regione.

Gran parte della terra che detiene il il passato sepolto del paese è, tuttavia, disturbato e trasformato rapidamente per lo sviluppo moderno: agricoltura, strade, infrastrutture e città in espansione. Sotto il Primo Ministro Narendra Modi, in particolare, il governo ha spinto a spingere per più strade, corridoi industriali e grandi dighe idroelettriche , anche proponendo modifiche alle esistenti ambientale e le leggi sulla protezione del patrimonio archeologico per facilitare la strada alle imprese.

La protezione dei siti preistorici può richiedere anni di contenzioso sull'acquisizione di terreni, nonché di lotta contro le invasioni. E il vandalismo e il furto dilagano tra siti e monumenti. La natura effimera dei siti è un importante ostacolo al ritmo lento e deliberato del lavoro sul campo per la ricerca preistorica, che spesso abbraccia decenni.

Tale ricerca non è è solo un esercizio accademico, dice Katragadda Paddayya, professore emerito al Deccan College di Pune. “Abbiamo molta diversità nelle lingue, nelle culture e nei gruppi etnici”, afferma Paddayya.

“Archeologia, storia e antropologia”, aggiunge , “Hanno un ruolo importante nell'illuminare la società su ciò che l'India è: un'area con un'enorme diversità e che ci sono vari processi archeologici e antropologici dietro questa diversità.”

Siti come Sendrayanpalayam potrebbero contenere risposte al ruolo della regione nell'evoluzione umana, afferma Pappu, proprio come la sua controparte più famosa, Attirampakkam, a circa 4 km di distanza. Attirampakkam è stato un focolaio per gli archeologi dal 1863, quando il geologo britannico Robert Bruce Foote scoprì per la prima volta strumenti di pietra in la Regione. Più recentemente, studi guidato da Pappu e Kumar Akhilesh, direttore dello Sharma Center, catapultarono il sito sotto i riflettori internazionali quando riferirono che i primi umani di Attirampakkam stavano fabbricando e innovando strumenti di pietra ancor prima di simili si pensava che gli strumenti si fossero diffusi dagli esseri umani che migravano fuori dall'Africa.

Ma è difficile trovare siti simili per una ricerca sostenuta ea lungo termine. Molti dei siti che Paddayya scoprì in Karnataka quando iniziò i suoi studi sul campo nel 1960 ora sono riso campi, ad esempio, grazie a vaste reti di canali di irrigazione. Nel 2018, un ricercatore indipendente ha sottolineato che la costruzione di un college medico governativo e di un ospedale era iniziata in un importante sito preistorico nel Maharashtra prima l'area potrebbe essere studiata in dettaglio. E nell'India centrale, un sito chiamato Hathnora, che ha prodotto il più antico fossile di antenati umani conosciuto nel paese, giace non protetto sulle rive del fiume Narmada, minacciato dall'erosione e dal trambusto incessante dell'uomo.

Anche il patrimonio archeologico formalmente protetto non è sicuro. Nel 2019, il ministro della cultura e del turismo indiano, Prahlad Singh Patel, ha dichiarato alla camera alta del parlamento che più di 300 monumenti e siti elencati come protetti dall'Archaeological Survey of India (ASI), il governo il corpo che gestisce il patrimonio archeologico del paese, era stato in qualche modo invaso.

Con i siti che conservano rapidamente le prove del passato dell'India, i ricercatori si preoccupano se è possibile rispondere a domande complesse sul lontano passato dell'umanità. “Non possiamo dire che non vogliamo questo sviluppo perché il benessere e lo sviluppo delle persone sono ugualmente importanti”, afferma Paddayya. Ma data la portata di quello sviluppo, “molti siti vengono distrutti.”

Il subcontinente indiano è incastonato tra diverse regioni con ricche storie sull'evoluzione umana, afferma Parth Chauhan, assistente professore all'Istituto indiano di educazione e ricerca scientifica, Mohali. C'è Africa ed Europa a ovest e sud-est asiatico a est, tutti ospitati da alcuni dei più antichi esemplari di Homo erectus , un antenato diretto di umani moderni che hanno vagato per il pianeta per 1,8 milioni di anni ed è stata la prima specie umana conosciuta ad apparire fuori dall'Africa. Le prove provenienti dall'India potrebbero teoricamente collegare i record tra queste regioni. Potrebbe anche mostrare se il subcontinente era una via per disperdere umani antichi e moderni.

Negli ultimi due decenni, usando tecniche avanzate per datare i siti, i ricercatori che studiano siti preistorici hanno presentato un quadro più sicuro di quando gli antenati umani potrebbero aver vissuto nel subcontinente. Nel 2011, la squadra di Pappu ha riferito che i primi umani, forse Homo erectus , stavano realizzando ingombranti strumenti in pietra ad Attirampakkam già 1,5 milioni di anni fa, durante il primo periodo della pietra o il Paleolitico inferiore. Gli scienziati hanno datato i siti in Karnataka e Punjab rispettivamente a 1,2 e oltre 2 milioni di anni fa, sebbene quest'ultima affermazione sia stata contestata.

Mentre la ricerca esistente aiuta a colmare le lacune sulla storia antica dell'umanità nella regione, i ricercatori dicono che non è abbastanza. Le date dei singoli siti devono essere prese con prenotazione, dice Paddayya. Per capire l'origine delle antiche culture dell'età della pietra dell'India, abbiamo bisogno di dozzine di date e molte altre aree devono essere esaminate in dettaglio, aggiunge.

Pappu è d'accordo. Il sito Sendrayanpalayam è abbastanza ben conservato e rappresenta un ambiente leggermente diverso rispetto ad Attirampakkam. Studiare più luoghi del genere potrebbe aiutare a mostrare quando e come gli esseri umani sono venuti a vivere e ad adattarsi nell'India meridionale.

Ma il destino di siti aggiuntivi rimane incerto. Nell'India orientale, diversi ex siti preistorici situati nelle colline di Ayodhya nel Bengala occidentale sono ora campi agricoli, afferma Bishnupriya Basak, professore associato di archeologia all'Università di Calcutta, che ha trascorso oltre 20 anni che documentano minuscoli strumenti di pietra nella regione. Le uniche aree preistoriche che non sono state trasformate sono quelle su terreni molto accidentati in cui è difficile coltivare il terreno.

La mancanza di conservazione dei siti influisce ricerca, dice Basak. “Se voglio che il mio studente faccia un dottorato in Ayodhya Hills, in siti che non ho studiato in modo più dettagliato, non avrei alcun controllo sulla conservazione di alcun sito, perché stanno andando in agricoltura.”

La protezione formale, tuttavia, è una grande sfida in India, afferma AMV Subramanyam, l'archeologo sovrintendente del Chennai Circle dell'ASI. La terra è preziosa e l'acquisizione di siti da proprietari terrieri privati ​​o da altri dipartimenti governativi per la protezione ai sensi dell'ASI può comportare anni di contenzioso e ostacoli burocratici.

il caso della conservazione del sito può essere particolarmente difficile da fare in un paese densamente popolato dove milioni di persone vivono in condizioni di povertà. Nell'area di Pallavaram di Chennai, per esempio, che è salito alla ribalta dopo Foote, il 19 geologo britannico del XX secolo, trovò lì strumenti di pietra lo stesso anno della sua famosa scoperta di Attirampakkam: l'ASI e i residenti locali sono stati alle spalle per anni. Nel 2010, il governo approvò una legge che vietava la costruzione di due aree in Pallavaram precedentemente ritenute archeologicamente importanti, mentre limitare tale lavoro all'interno di un ulteriore 499 piedi. Residenti e costruttori con terreni intorno a quei siti hanno risposto con massa proteste e cause .

“Almeno 10, 000 le famiglie che hanno costruito case su appezzamenti approvati sono colpite, incapaci di apportare modifiche alle loro case ”, ha detto V. Ramanujam, allora vice presidente della Federazione dell'Associazione civica e assistenziale di Pallavaram The Times of India nel 2013.

G. Vijaya, la cui famiglia vive a Pallavaram da più di cinque decenni, ha raccontato The Times of India nel 2016 che i tassi di terra sono precipitati a causa del divieto di costruzione attività. “Non possiamo vendere una parte della nostra terra per far sposare le nostre figlie”, ha detto Vijaya.

In 2018, ASI ha alleggerito le restrizioni. “Qualcuno aveva presentato una richiesta di deprotezione del sito. Il tribunale ci ha quindi chiesto di indagare e fornire dettagli sul sito “, afferma Subramanyam. Dopo alcuni scavi di prova, dice, “abbiamo presentato alla corte che, sebbene il sito sia stato invaso, ha il potenziale archeologico di rimanere”. Mentre i ricercatori stanno recintando alcune aree, dice Subramanyam, non possono proteggere l'intero sito.

Versioni di questo conflitto sulla terra si sono diffusi in tutto il paese.

In effetti, quando si tratta di protezione formale, monumenti come i templi della storia più recente possono ottenere più facilmente protezione sotto ASI rispetto agli antichi siti paleolitici. “Un monumento è un'area più piccola e puoi definire chiaramente l'area”, afferma Subramanyam. “Puoi anche definire un sito, ma può avere molti acri. Alcuni dei siti sono più di 55 acri. Portare l'intera area sotto l'ASI è una sfida. ” Ma anche gli elenchi non garantiscono una protezione effettiva. In tutto il paese, l'ASI lotta per trovare le risorse per gestire i siti del patrimonio. E senza un'adeguata protezione, i siti sono frequentemente vandalizzati , e manufatti e fossili vengono rubati per la raccolta personale o vendita.

Questa apatia per i siti e gli artefatti preistorici, afferma Pappu, deriva da una mancanza di consapevolezza su cosa siano i siti preistorici, cosa rappresentino, e perché contano. Pappu e i suoi colleghi l'hanno definita la “sindrome del Taj”, riferendosi alla sproporzionata attenzione dell'India ai monumenti glamour del recente passato, come il maestoso Taj Mahal. “Nessuno presta attenzione”, dice, all'eredità non monumentale.

I siti preistorici tendono ad essere sottili, privi delle caratteristiche tangibili e attraenti che recenti siti storici hanno da offrire, come la bella architettura, le statue suggestive o le pitture murali. Gli archeologi hanno anche ampiamente fallito nel comunicare al pubblico il valore della preistoria, afferma Chauhan.

Correggere che richiederebbe un massiccio programma di consapevolezza, afferma Akhilesh. “La protezione della popolazione locale è più importante secondo me”, aggiunge Pappu. “Sono consapevoli, sono orgogliosi della loro eredità, e questo è tutto.”

Generare consapevolezza diffusa , affermano gli esperti , richiedono sforzi persistenti e mirati. In Attirampakkam e nelle aree circostanti, ciò è stato parzialmente possibile a causa della sua lunga storia di ricerca. Dalla visita di Foote a 736, diversi archeologi hanno studiato le culture dell'età della pietra della zona, assumendo persone dal locale villaggi per aiutare con il lavoro sul campo.

Nei siti di scavo di Pappu e Akhilesh, è il personale di campo – tutti provenienti dai villaggi circostanti – che di solito gestiscono il raggio d'azione. Quando qualcuno della comunità locale visita, spesso un pastore errante o un contadino curioso, un membro dello staff spiega cosa sta facendo la squadra e perché. “Potrebbe non essere del tutto preciso”, afferma Pappu. “Ma ciò che è importante è che anche se ci sono errori in ciò che sta dicendo, è in grado di spiegare a chiunque venga localmente e conoscano l'eredità della propria regione.”

Bambini e insegnanti visitano regolarmente anche i siti sul campo di Pappu, imparando non solo sulla loro eredità locale, ma anche alcune cose da fare e da non fare, come resistere alla tentazione di raccogliere strumenti di pietra nel loro quartiere.

Anche per Chauhan, la divulgazione pubblica tra le comunità locali è parte integrante sia della ricerca che della conservazione dei suoi siti di studio. “Speriamo che alla fine alcune persone locali vengano coinvolte a lungo termine nell'argomento e magari vadano per una laurea in archeologia e facciano le proprie ricerche”, dice.

Ma in alcuni luoghi, dove i conflitti relativi alla terra sono estesi, anche campagne di sensibilizzazione ben pubblicizzate potrebbero non essere sufficienti per preservare i siti del patrimonio. “Esiste un modello in cui, in alcune aree, sono disposti a collaborare con gli archeologi. In altre aree, non sono disposti a collaborare “, afferma Chauhan. “È sicuramente uno squilibrio culturale e regionale.”

Laddove le persone sono disposte a collaborare, sarà anche necessario coinvolgere gli sviluppatori di terreni e le agenzie governative , dice Chauhan.

Mentre i paesi tra cui il Stati Uniti , Regno Unito e La Corea del Sud ha una legislazione che richiede progetti di sviluppo per valutare i siti che stanno prendendo di mira per i materiali archeologici e valutare come le loro attività possono influenzare quei resti, l'attuale indiano le leggi per proteggere il patrimonio archeologico non sono all'altezza dei siti preistorici. Attualmente, solo i progetti di sviluppo che rientrano in circa 650 piedi di siti e monumenti protetti ASI possono essere legalmente tenuto a presentare una valutazione d'impatto. Una legge più solida, afferma Pappu, “non solo aiuterebbe nella rapida documentazione e nel recupero dei siti archeologici, ma avrebbe anche un enorme potenziale per la creazione di posti di lavoro per gli archeologi e la comunità locale.”

In assenza di nuove leggi, ricercatori come Chauhan stanno lavorando con altri esperti per creare un elenco di siti come Hathnora che necessitano di protezione urgente. Stanno anche cercando di avvicinarsi all'amministrazione locale e al governo dello stato per vedere se quei siti possono essere protetti in alcun modo, dice.

Interazioni sempre migliori con le comunità locali, le agenzie governative e gli sviluppatori possono essere la chiave per studiare il passato dell'India. “Coloro che hanno il compito di studiare il patrimonio, hanno anche una responsabilità sociale, oltre a fare scavi; dovrebbero anche apprezzare che l'eredità che stiamo studiando è in definitiva l'eredità delle persone e che tutte le informazioni che raccogliamo dovrebbero tornare alle persone in generale “. dice Paddayya. “Quindi la governance nel paese diventa molto più semplice.”

Cibe Chakravarthy ha contribuito a riferire.


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