Aspetta, quanta microplastica vortica nell'Atlantico?

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Gli scienziati ritengono che qualcosa come 99 per cento della plastica che dovrebbe essere nell'ambiente manca – cioè, dato quello che sappiamo sui tassi di inquinamento, dovrebbe essere più evidente. Ma invece, tutta quella spazzatura sembra sparire quando raggiunge gli oceani. Quindi, negli ultimi anni, i ricercatori hanno messo insieme almeno una parte della risposta a questo mistero: la spazzatura non sta svanendo, si sta semplicemente macinando e si disperde nel mare. Macroplastiche come borse e bottiglie si stanno rompendo in microplastiche (definite come bit di lunghezza inferiore a 5 millimetri) che turbinano nella colonna d'acqua e affondare fino al fondo del mare .

Scrivendo oggi sulla rivista Natura Communications , gli scienziati del National Oceanography Center nel Regno Unito affermano di essere in grado di spiegare quella plastica mancante e, nel processo, rivelano la straordinaria portata del problema dell'inquinamento da microplastica. Campionamento 01 siti nel mezzo dell'Atlantico tra il Regno Unito e le Isole Falkland, calcolano che tra 12 e 21 milioni di tonnellate di microplastica imballati solo nella parte superiore 200 metri di quell'oceano. In un singolo metro cubo di acqua di mare, ne hanno trovati fino a 7, 000 particelle di plastica. E stavano cercando solo una piccola frazione di un oceano che può essere profondo più di 5 miglia solo per i tre tipi più comuni di plastica: polietilene, polipropilene e polistirene. Ciò significa che il numero totale di microplastiche nell'Atlantico sarà probabilmente molto più alto.

“Questo è uno dei messaggi dell'articolo, perché abbiamo esaminato solo tre polimeri all'interno una gamma di dimensioni molto limitate e entro appena il 6% dell'Oceano Atlantico “, afferma Katsiaryna Pabortsava, oceanografa presso il Centro nazionale di oceanografia e coautrice del documento. Estrapola questi conteggi microplastici e inizi a costruire un'immagine di un oceano corrotto positivamente con particelle sintetiche.

Questa ricerca fa parte di uno sforzo più ampio tra scienziati ambientali per abbozzare “Ciclo microplastico”, ovvero il modo in cui le minuscole particelle si muovono tra terra, mare e aria. Finora i risultati sono stati a dir poco preoccupanti. Mentre gli scienziati pensavano che le microplastiche rimanessero nell'oceano, che agisce come una sorta di pozzo, di recente hanno dimostrato che l'acqua di mare rutta particelle che poi soffiano sulla terra , e probabilmente nei nostri polmoni. Il vento sta anche setacciando le città e trasportando microplastiche nell'atmosfera. Quindi le particelle possono cadere come pioggia di plastica in aree protette sottovento.

Negli oceani, la grande domanda è come i processi naturali dell'acqua stanno spostando le microplastiche in tutto il mondo, così come su e giù per la colonna d'acqua. All'inizio di quest'anno, i ricercatori hanno mostrato come le correnti di acque profonde trasportano le particelle e le sputano sul fondo del mare , contaminando gli ecosistemi. L'anno scorso, un altro gruppo di scienziati ha scoperto che i pesciolini scambiano le microplastiche per cibo . La catena alimentare potrebbe agire come una sorta di trasporto ecologico per le particelle: i pesci più grandi mangiano i pesciolini, e i pesci ancora più grandi mangiano quei predatori, e così via. Se le microplastiche si bioaccumulano nei frutti di mare che mangiamo, potrebbe essere un problema per la salute umana; infatti gli scienziati hanno scoperto che specie comunemente consumate come ostriche e sardine sono caricate con plastica .

Una discarica di rifiuti erode in mare. È solo uno dei tanti modi in cui la plastica entra negli oceani del mondo.

Fotografia: National Oceanography Center

Questa nuova ricerca conclude che la parte superiore 200 metri dell'Oceano Atlantico sono positivamente pieni di microplastiche, con gravi implicazioni per il resto della colonna d'acqua. Ad esempio, è noto che le particelle di microplastica accumulano un biofilm di materia organica mentre fluttuano, il che potrebbe appesantirle fino a cadere sul fondo del mare. Ciò significa che la plastica non rimane in cima all'oceano: ha la possibilità di piovere negli ecosistemi oceanici a tutte le profondità. “Un altro meccanismo è che le particelle di plastica possono essere scambiate per cibo e gli organismi in fondo alla catena alimentare lo consumeranno”, afferma Pabortsava. “Mentre espellono il materiale, quel materiale fecale è molto denso e affonda, trasportando la plastica fino in fondo.”

Pabortsava pensa che uno dei motivi per cui il milioni di tonnellate di sacchetti e bottiglie di plastica che l'umanità scarica in mare ogni anno sembra scomparire è dovuto in parte alle tecniche di campionamento. Pabortsava filtrato fino a una risoluzione di 25 micrometri (25 milionesimi di metro). Ma poiché questo campo di ricerca è così nuovo, non esiste una tecnica standardizzata sia per la finezza dei filtri usati per raccogliere le particelle, sia per i metodi per contarle in laboratorio. Quindi un gruppo di ricercatori potrebbe contare particelle più piccole di un altro, fornendo loro diverse quantificazioni delle microplastiche in una data parte del mare.

“Il motivo per cui prima non eravamo in grado di per tenere conto di circa 25 per cento di quello che abbiamo inserito “, dice Pabortsava,” è perché non abbiamo raccolto le particelle della giusta dimensione nell'oceano superficiale, o perché in realtà si frammenta e viene trasportato sotto la superficie come un risultato. “

Aumentando il numero di microplastiche in quelle dozzine di siti campione, Pabortsava afferma di poter spiegare tutta quella plastica mancante e persino di rivedere quella cifra verso l'alto. “Le nostre piccole microplastiche da sole, con solo questi tre tipi di polimeri, possono effettivamente bilanciare gli input per il passato 65 anni e persino superano “, aggiunge Pabortsava. Cioè, Pabortsava afferma che persino più plastica potrebbe essere fluita nell'ambiente di quanto gli scienziati credessero in precedenza.

Ma aspetta, dice Jennifer Brandon, una ricercatrice della Scripps Institution of Oceanography, che studia le microplastiche ma non è stata coinvolta in questa ricerca. “Ci sono alcuni grandi passi avanti nei loro calcoli”, scrive in un'e-mail a WIRED. “Uno dei più grandi è che hanno preso il loro transetto che curva proprio attraverso due vortici subtropicali (le aree più densamente inquinate dell'Oceano Atlantico) e hanno estrapolato quei numeri per l'intero Oceano Atlantico. Non è possibile ottenere un numero preciso facendo così: è come prendere l'occhio di un uragano e dire che è così che è il campo di pressione dell'intero uragano. “

” C'è molta variabilità anche all'interno dei vortici subtropicali in termini di abbondanza di plastica “, concorda Pabortsava, e sottolinea che il loro articolo descrive alcune regioni che contengono meno plastica di altre. Ad esempio, nei vortici subtropicali dell'Atlantico non è stato riscontrato alcun aumento della microplastica. Ma è qui che oggetti più grandi come le borse, i precursori delle microplastiche, tendono ad accumularsi.

Quindi, dice Richard Lampitt, oceanografo presso il National Oceanography Center e coautore del carta, quei vortici potrebbero non essere così carichi di microplastiche. “In realtà non ci sono prove evidenti che si tratti di enormi depositi di plastica”, afferma. Inoltre, osserva, lui e Pabortsava hanno campionato da 12 aree su e giù per l'Atlantico. “Questa è una delle grandi attrazioni, è che copriva un'ampia varietà di ambienti, non solo guardando la costa e non solo di nuovo i vortici subtropicali”, dice Lampitt.

Brandon concorda sul fatto che si trattava di un campionamento microplastico molto approfondito dell'Oceano Atlantico, che fino ad ora è stato sottocampionato. “I loro punti di vista generali sul fatto che le microplastiche più piccole sono incredibilmente abbondanti e sottocampionate sono corretti, e non sarei sorpreso se la maggior parte delle plastiche fosse in cima 200 metri dell'oceano, in base alla galleggiabilità della maggior parte delle materie plastiche di consumo “, scrive.

Vale anche la pena notare che Lampitt e Pabortsava contavano solo microplastiche – pezzi e frammenti di sacchetti e bottiglie di plastica – non micro fibre . Questi fili provengono principalmente da tessuti sintetici come il poliestere e sono una seria preoccupazione negli oceani: piccoli animali, ad esempio, potrebbero scambiarli per cibo. Quando fai un carico di bucato, alcuni 100, 000 microfibre capannone dai vestiti e flusso a un impianto di trattamento delle acque reflue. Ma quella struttura non può filtrare tutte le fibre, che fluiscono in mare come effluenti. Per una stima , una città delle dimensioni di Toronto scarica centinaia di miliardi di microfibre nell'oceano ogni anno.

Quindi questa ricerca per lo meno mette in atto un pezzo mancante del puzzle del ciclo microplastico: un sacco di particelle stanno turbinando nell'Atlantico , e gli scienziati hanno già dimostrato che è così anche nel Pacifico: la baia di Monterey in California, una famosa storia di successo per la conservazione, è carica di roba . E ancora, questa nuova ricerca ha guardato solo all'inizio 200 metri dell'Atlantico, ei ricercatori stavano osservando solo un particolare intervallo di dimensioni delle particelle e non includevano un conteggio delle microfibre. Quindi la reale concentrazione di microplastiche nell'oceano potrebbe essere di gran lunga superiore alla gamma di questo documento di 12 per 21 milioni di tonnellate.

“E diciamo, OK, quindi questa è una stima minima , non è vero? ” dice Lampitt. “Perché quando guardi questa categoria di dimensioni, stiamo solo guardando queste plastiche. E continuiamo a tirare fuori una cifra colossale. Quindi è qui che iniziano a suonare i campanelli d'allarme. “


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